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> Introduction  > Manchot  > Lion de mer  > Éléphant de mer

 


Couché sur la plage ou se roulant dans le sable pour rester au frais sous les rayons du soleil, l’éléphant de mer est une bête attachante. Sous ses airs de gros pataud on découvre un animal timide et même craintif (particulièrement les jeunes).

L’éléphant de mer est un mammifère marin qui, contrairement aux apparences, passe la plupart de son temps en mer et ne vient sur terre que pour se reproduire et pour muer. Il vit rarement plus de 20 ans. Le mâle atteint 6 mètres de longueur pour un poids de 3’500kg. La femelle, plus petite, mesure de 3 à 4 mètres et pèse environ 900kg. La population des Malouines, estimée à 600 femelles “mâtures” est quasiment entièrement concentrée sur l’île de Sea Lion, au sud de l’archipel. Les sites de reproductions préférés sont des plages de sable ou de galets.

Les mâles dominants commencent à s’établir sur leur territoire au début du mois de septembre et vont rester plus de trois mois. Les femelles arrivent vers la fin-septembre et forment un harem, variant de 2 à 50 individus, sous la domination d’un seul mâle. Pendant cette période le mâle dominant devient très agressifs envers les autres mâles, il défend son harem en combattant violemment ses congénères trop entreprenants. Les femelles ne restent sur terre qu’un mois, pendant ce temps elles vont donner naissance, allaiter leur nouveau-né et s’accoupler. Elles abandonnent ensuite leur petit et retournent en mer pour se nourrir. Mis à part une période d’environ 25 jours où elles reviennent sur terre pour muer, elles passent le restent de leur temps à effectuer de continuelles plongées profondes pour se nourrir et récupérer le poids et l’énergie perdus lors de l’allaitement. Elles se nourrissent de calamar et de poissons attrapés durant des plongées de plus de 2 heures et atteignant des profondeurs de plus de 1’000 mètres!

A sa naissance, le bébé éléphant de mer mesure déjà 1.20m et pèse une quarantaine de kilos, il prends ensuite du poids très rapidement. En 3 semaines, durée de l’allaitement, il peut atteindre un poids de 180 kilos et mesurer 1,60 m. La maturité chez le mâle est très longue, il atteint la puberté vers l’âge de 5 ans, mais la vraie maturité n’est atteinte que des années plus tard. Habituellement, il est incapable de prendre le contrôle d’un harem avant d’avoir 9 ans ou même plus.

La plupart des femelles et des mâles dominants ont quitté le site de reproduction à la fin novembre, mais les jeunes individus pas encore mâtures commencent à arriver pour passer leur mue annuelle sur terre. Les femelles reviennent pour muer entre janvier et mars et les mâles dominants entre mars et avril.

La population des Malouines a subi un rapide déclin, d’environ 6’000 individus en 1992 elle n’était plus que de 600 en 1999. Les sites de reproduction dispersés autour des îles ont été abandonné à l’exception de l’île de Sealion. L’explication est inconnue, mais la diminution de poissons et de calamars due à la pêche commerciale est probablement un des facteurs.

Texte: © M.Chabod / F. Bettex   •   Photos: © Fabrice Bettex / Mysterra




 
Photo îles Malouines - Eléphant de mer

Photo îles Malouines - Eléphant de mer

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Photo îles Malouines - Eléphant de mer

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